Se identificaron los orígenes de la Peste Negra

22. Junio 2022

La Peste Negra, la mayor pandemia de nuestra historia, fue causada por la bacteria Yersinia pestis y se extendió en Europa entre los años 1346 y 1353. A pesar de los inmensos impactos demográficos y sociales de la pandemia, sus orígenes han sido esquivos durante mucho tiempo. Ahora, un equipo multidisciplinario de científicos, incluidos investigadores del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Leipzig, la Universidad de Tübingen, en Alemania, y la Universidad de Stirling, en el Reino Unido, han obtenido y estudiado genomas antiguos de Y. pestis que rastrean los orígenes de la pandemia en Asia Central.

En 1347, la peste entró por primera vez en el Mediterráneo a través de barcos comerciales que transportaban mercancías desde los territorios de la Horda de Oro en el Mar Negro. La enfermedad luego se extendió por Europa, Medio Oriente y el norte de África, reclamando hasta el 60 por ciento de la población en un brote a gran escala conocido como la Peste Negra. Esta primera ola se extendió aún más en una pandemia de 500 años, la llamada Segunda Pandemia de Peste, que duró hasta principios del siglo 19.



Excavación del sitio Kara-Djigach, en el valle de Chu de Kirguistán dentro de las estribaciones de las montañas Tian Shan. Esta excavación se llevó a cabo entre los años 1885 y 1892.


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Excavación del sitio Kara-Djigach, en el valle de Chu de Kirguistán dentro de las estribaciones de las montañas Tian Shan. Esta excavación se llevó a cabo entre los años 1885 y 1892.


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Los orígenes de la Segunda Pandemia de Peste han sido debatidos durante mucho tiempo. Una de las teorías más populares ha apoyado su fuente en el este de Asia, específicamente en China. Por el contrario, los únicos hallazgos arqueológicos disponibles hasta ahora provienen de Asia Central, cerca del lago Issyk Kul, en lo que hoy es Kirguistán. Estos hallazgos muestran que una epidemia devastó una comunidad comercial local en los años 1338 y 1339. Específicamente, las excavaciones que tuvieron lugar hace casi 140 años revelaron lápidas que indican que los individuos murieron en esos años de una epidemia desconocida o "pestilencia". Desde su primer descubrimiento, las lápidas inscritas en lengua siríaca, han sido una piedra angular de la controversia entre los estudiosos con respecto a su relevancia para la Peste Negra de Europa.

En este estudio, un equipo internacional de investigadores analizó ADN antiguo de restos humanos, así como datos históricos y arqueológicos de dos sitios que se descubrió que contenían inscripciones de "pestilencia". Los primeros resultados del equipo fueron muy alentadores, ya que el ADN de la bacteria de la peste, Yersinia pestis, se identificó en individuos con el año 1338 inscrito en sus lápidas. "Finalmente pudimos demostrar que la epidemia mencionada en las lápidas fue causada por la peste", dice Phil Slavin, uno de los autores principales del estudio e historiador de la Universidad de Stirling, Reino Unido.



Inscripción de la plaga de la región del Valle de Chu en Kirguistán. La inscripción se traduce de la siguiente manera: "En el año 1649 [= 1338 CE], y fue el Año del tigre, en barras turcas. Esta es la tumba del creyente Sanmaq. Él murió de pestilencia"


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Inscripción de la plaga de la región del Valle de Chu en Kirguistán. La inscripción se traduce de la siguiente manera: "En el año 1649 [= 1338 CE], y fue el Año del tigre, en barras turcas. Esta es la tumba del creyente Sanmaq. Él murió de pestilencia"

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Pero, ¿podría haber sido este el origen de la Peste Negra? Los investigadores han asociado previamente el inicio de la Peste Negra con una diversificación masiva de las cepas de plaga, un llamado evento big bang de diversidad de plagas. Pero la fecha exacta de este evento no se pudo estimar con precisión, y se pensó que había sucedido en algún momento entre los 10ésimo y 14ésimo siglos. El equipo ahora reunió genomas completos de plagas antiguas de los sitios en Kirguistán e investigó cómo podrían relacionarse con este evento del Big Bang. "Descubrimos que las cepas antiguas de Kirguistán están posicionadas exactamente en el nodo de este evento de diversificación masiva. En otras palabras, encontramos la cepa fuente de la Peste Negra e incluso sabemos su fecha exacta [es decir, el año 1338]", dice Maria Spyrou, autora principal e investigadora de la Universidad de Tübingen.

Pero, ¿de dónde vino esta cepa? ¿Evolucionó localmente o se extendió en esta región desde otros lugares? La peste no es una enfermedad de los humanos; la bacteria sobrevive dentro de las poblaciones de roedores silvestres en todo el mundo, en los llamados reservorios de peste. Por lo tanto, la antigua cepa de Asia Central que causó la epidemia de 1338-1339 alrededor del lago Issyk Kul debe haber venido de uno de esos embalses. "Descubrimos que las cepas modernas más estrechamente relacionadas con la cepa antigua se encuentran hoy en día en los reservorios de plaga alrededor de las montañas Tian Shan, muy cerca de donde se encontró la cepa antigua. Esto apunta a un origen del antepasado de la Peste Negra en Asia Central", explica Johannes Krause, autor principal del estudio y director del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva.

El estudio demuestra cómo las investigaciones de contextos arqueológicos bien definidos y las estrechas colaboraciones entre historiadores, arqueólogos y genetistas pueden resolver grandes misterios de nuestro pasado, como los orígenes de la infame Peste Negra, con una precisión sin precedentes.